The  use  of  facial  recognition technology  in  the  U.S.  has  raised concerns  of  privacy  and accuracy.  There  currently  are  no federal  laws  governing  its  use

Last  month,  San Francisco’s  Board  of Supervisors,  in  an  81 vote,  banned  the  use  of  facial recognition  technology  by  local agencies.  The  liberal  city  is  the  first  in America  to  pass  such  a  law  — especially  significant  given  that  San Francisco  is  also  the  beating  heart  of the  tech  universe.  There  has  been growing  concern  about  the  use  of facial  recognition  in  the  U.S.  and  talk about  it  is  particularly  noticeable, given  that  the  U.S.  is  in  the  midst  of taking  China  to  task  for  the extraordinary  surveillance  it  conducts on  its  Uighur  Muslim  minority. More  than  50  agencies  across  the country  use,  or  have  used,  facial recognition  technology  for  ID  checks or  to  identify  criminals,  The Washington  Post reported.  This  has raised  not  only  concerns  around privacy  but  also  around  accuracy  and bias.  Last  year,  the  American  Civil Liberties  Union  (ACLU)  reported  that it  tested  Rekognition  —  Amazon’s controversial  facial  recognition  tool  — and  was  able  to  (incorrectly)  match mugshots  of  those  who  have  been arrested  for  a  crime  with  those  of  28 members of  the  U.S.  Congress.  Racial minorities  were  disproportionally represented  in  the  set  of  mismatches. An MIT  Media  Lab  study  found  that facial  recognition  misclassified  women as  men  19%  of  the  time  and  the  error rate  got  worse,  to  31%,  for  darker  skin, as  per  The  New  York  Times.

Civil  rights  concerns

 The  ACLU  and  a  group  of  other  similar organisations  wrote  to  Jeff Bezos  in May 2018  requesting  that  Amazon  stop selling  its  facial  recognition technology  to  law  enforcement agencies.  But  technology  companies are  pushing  back  to  varying  degrees, and  Amazon  is  chief  among  those resisting  curbs  on  the  technology.  Last month,  it  was  revealed  that  just  2.4% of  Amazon shareholders  voted  for  a proposal  to  stop  the  sale of  facial recognition  technology  to  government agencies,  and  just  27.5%  supported  a proposal  to  study  the  civil  rights implications  of  Rekognition. At  the  moment,  there  are  no federal  laws  governing  the  use  of  the technology,  so  there  is  broad  scope  for companies  and  subnational governments  to  do  as  they  please, unless  specific  laws  like  the  one  in  San Francisco  limit  the  technology’s  use. In  March,  Buzzfeed  News  reported that  the  U.S.  Customs  and  Border Police  (CBP)  is  planning  to  scan  the faces  of  passengers  on  16,300  flights per  week  (or  100  million  passengers) going  abroad  within  two years.  This  is  100%  of  all passengers  at  the  top  20 airports  in  the  U.S. Buzzfeed  reported that  the  images  of  departing  non citizens  could  be  retained  for  up  to  14 days  and  used  in  “evaluation  of  the technology”  and  “assurance  of  the accuracy  of  the  algorithms”.  In  other words,  the  images  could  be  used  to train  the  facial  recognition  AI  tool.  The images  of  noncitizens  can  be  retained for  up  to  75  years,  the  report  said. Congress  has  authorised  the collection  of  biometrics  of  non citizens  but  the  legality  of  collecting citizens’  facial  data  stands  on  a  much f limsier  ground.  This  is  on  the  top  of the  known  inaccuracies  of  the  system. However,  the  situation  is  starting  to show  signs  of  change.  On  May  22,  the U.S.  House  of  Representatives Oversight  Committee  held  a  hearing on  the  impact  of  facial  recognition technology  on  civil  rights  and liberties.  The  cause  brought Republicans  and  Democrats  together, a rare  event  in  Washington  these  days. “You’ve  hit  the  sweet  spot  that brings  progressives  and  conservatives together,”  said  Mark  Meadows,  a Republican  Congressman. “So  what  demographic  is  this [facial  recognition]  most  effective  on?” freshman  Democrat  Congresswoman Alexandria  OcasioCortez  asked. “White  men,”  said  Joy  Buolamwini, founder  of  Algorithmic  Justice  League, an  organisation  that  fights  bias  in codes  and  algorithms. “And  who  are  the  primary engineers  and  designers  of  these algorithms?”  Ms.  OcasioCortez  asked. “Definitely  white  men,”  said  Ms. Buolamwini,  going  on  to  describe  the possibility  of  using  facial  recognition technology  on  bodyworn  cameras used  by  the  police.  In  a  system  already fraught  with  racial  bias,  Ms. Buolamwini  said,  technology  can exacerbate  the  challenges. The  hearing  is  only  an  early  step  in what  will  have  to  be  a  substantial  but quick  journey  if  the  law  is  to  catch  up with  and  regulate  the  burgeoning  use of  facial  recognition. 

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *